Marokkansk-Italiensk Activist Nawal Soufi Flygtningefighter Interview

Da bådene pakket med syriske familier begyndte at ankomme i Nawal Soufs hjemby Catania, på den italienske ø Sicilien, vidste hun de rædsler, de flygtede. I midten af ​​2013 rejste hun til Syrien som frivillig til at levere nødhjælp til dem, der var ramt af volden som følge af krig og terrorisme. En dag i byen Aleppo sparkede hun en bold rundt med nogle lokale børn, da en missil ramte og ødelagde en række huse på tværs af vejen. “Et øjeblik spillede børnene fodbold, og de næste 130 af deres naboer var døde,” siger Soufi, 28, en høj kvinde med skinny jeans og en marineblå hoveddragt over sin mørke bob. “Det var deres daglige liv.”

Soufi, der er født i Marokko, men har boet i Italien siden hun var et spædbarn, var fast besluttet på at hjælpe. I løbet af de sidste to år er hun blevet en livsstyrke til en kvinde for flygtninge, der krydser Middelhavet, hvilket gør det til sin heltidsspørgsmål for at sikre, at de kommer til land på en sikker måde. Op til 10.000 mennesker ankommer i Europa hver dag fra Syrien, Afghanistan og andre forstyrrede nationer på overbelastede både, der drives af hensynsløse folkesmugglere. “Flygtningene kalder mig Lady SOS,” siger hun. “Jeg er ofte den første person, de kalder i panik, når deres både går tabt eller begynder at synke.”

billede

Italiensk politi tager billeder af indvandrere, der ankommer til Sicilien fra Syrien og andre steder, oktober 2013
Reuters

Det er et hårdt arbejde i det nuværende politiske klima. Som en ung muslimsk kvinde fra indvandrerbaggrund bragte faren familien til Europa fra Marokko i slutningen af ​​1980’erne for et bedre liv. Soufi er klar over, at fordomme og misforståelser omkring indvandrere har eksisteret længe. Men imod migranters stemning er eskaleret kraftigt over hele verden i de seneste måneder i kølvandet på den ødelæggende 13. november 2015, terrorangreb i Paris, hvor våben fra ekstremistiske gruppe islamiske stat (IS) myrdede 130 mennesker og sårede næsten 400 andre. Officielle undersøgelser viste, at mindst en terrorist sandsynligvis havde kommet ind i Frankrig fra Mellemøsten ved at skjule sig blandt asylansøgere, hvilket fik Frankrig til at meddele, at det midlertidigt lukkede grænserne og medførte en stigning i støtten til højreorienterede politikker ned på indvandring.

Efter paristernes angreb meddelte 31 guvernører i USA, at syriske flygtninge ikke længere ville være velkomne i deres stater, på trods af at Amerika kun har accepteret en brøkdel af syrerne fordrevet af den nuværende krig. Siden slutningen af ​​2010 har omkring 2.600 eller omkring 0.0006 procent af de samlede 4.3 millioner syriske flygtninge fundet hjem i USA. Til sammenligning har Tyrkiet taget 2,5 millioner flygtninge i samme periode, mens Tyskland i 2015 gav asyl til 80.713. I begyndelsen af ​​december dræbte mordene på 14 personer i San Bernardino, Californien, af en muslimsk mand og kone, hvoraf den ene svor tro på IS i en Facebook-post, frygt for yderligere tilbageslag mod både amerikanske muslimer og dem, der søger asyl fra Syrien og andre steder . En frontrunner for den republikanske præsidentvalg, Donald Trump, opfordrede til “en fuldstændig og fuldstændig nedlukning” af Amerikas grænser til muslimer i skuddet.

billede

Flygtninge fra Libyen er reddet af den italienske flåde, juni 2014
Polaris

Fra sin position på frontlinjen af ​​migrantkrisen, der begyndte længe før Paris-angrebene, siger Soufi, at de fleste af dem, hun har set at gøre den farlige rejse, er familier med småbørn, universitetsstuderende og andre uskyldige civile, der har mistet alt. “Disse mennesker er ikke kriminelle, de er ikke terrorister. Det er meget vigtigt at forstå,” siger hun i sin blidt talte hurtige italienske. “De er almindelige mennesker i desperate tilfælde.” I mange tilfælde tilføjer hun, at de flyver brutal terrorist kaos forårsaget af IS, såvel som andre ekstremister som Taliban og Boko Haram i deres hjemlande. “Det er endnu mere afgørende, da Paris angriber at tilbyde tilflugt til migranter, der forsøger at komme væk,” siger hun. “De er også ofre.”

Soufis livreddende rolle voksede ved et uheld frem for design. På verdensplan er omkring 60 millioner mennesker for tiden fordrevet fra deres hjemlande. I 2015 flockede en anslået 1 million til Europa i håb om at starte nye liv. Over en tredjedel kom fra Syrien, hvor millioner er blevet opstyret siden borgerkrig brød ud i 2011. Mange andre kom fra Afghanistan og Irak, såvel som ustabile eller repressive afrikanske lande som Eritrea og Nigeria. Tilstrømningen har ramt Europa uforberedt og efterlader sine 28 nationer “politisk, moralsk og administrativt” overvældet, ifølge den tidligere tyske udenrigsminister Joschka Fischer. Syditalien og Grækenland er de nærmeste destinationer i Europa for de fleste flygtningebåde, så da konflikten i Syrien intensiverede, begyndte flere flygtninge end nogensinde at ankomme på Sicilien.

“Flygtningene kalder mig Lady SOS,” siger hun. “Jeg er ofte den første person, de kalder i panik, når deres både går tabt eller begynder at synke.”

På det tidspunkt arbejdede Soufi, som talter talrige arabiske dialekter sammen med italiensk, fransk og lidt engelsk, deltid som domstolstolk. På hendes fridage gik hun til Catanias havn og togstation for at hjælpe med at oversætte til nyankomne. “Jeg uddelte mit telefonnummer,” siger hun. “Meget snart var det hele internettet og sociale netværk websteder, som arabisk-talende indvandrere bruger til at dele information. Det sneboldede derfra.” Nogle flygtninge fortalte hende, at de havde fundet sit nummer skrabet på vægge under dæk i traffickersbåde.

billede

Den italienske flåde redder migranter, der rejser med båd fra Afrika, juni 2014.
Polaris

I dag drejer Soufi sig om sine to mobiltelefoner, som hele tiden brænder med SOS-opkald og tekster – og en Facebook-side, hun har sat op til at sende opdateringer om flygtninge til søs, har 44.000 tilhængere. Når hun modtager et nødopkald, ved hun, at det hurtigt handler om liv og død. “Ofte er de ringere hysteriske,” siger hun. “De begynder at råbe, at deres båd lækker, at en gravid kvinde fødes, eller at deres børn fryser.” De fleste af bådene er forfaldne fisketrålere eller gummistøvler, der er usikre, selv før de er crammed to eller tre gange over kapacitet. De menneskehandlere, der driver bådene, der opkræver hver person mellem $ 1.500 og $ 5.000 for krydset, forlader normalt skibet, hvis der er nogen problemer. “Deres motiv er ren grådighed,” siger Soufi. “De er ligeglade med menneskelivet.”

Traffickere skifter ofte ruter for at undgå at fange. I de seneste måneder har flertallet af både landet på den græske ø Lesvos og andre nærliggende øer. Soufi, som ikke tilhører nogen organisation og arbejder ubetalt, rejste alene til Grækenland i begyndelsen af ​​november for at være tættere på redningsaktioner. På sin Facebook-side udgav hun dramatiske videoer af både fyldt med bedraggled flygtninge, der ankom på stenstrande, da hun guidede dem til land sammen med andre frivillige redningsmænd. “Migranterne er normalt drenched, sultende og meget bange, men også ophidsede, når de endelig lander,” siger hun. Én video viser, at Soufi viger brystet dybt ind i havet iført en gul sikkerhedsvest, når en båd nærmer sig, vinker armene frækt på familier ombord. “Pass babyerne! Pass babyerne!” hun råber på engelsk og opfordrer dem til at give deres børn sikkerhed i tilfælde af at de falder ind i de hakkete farvande.

En solrig eftermiddag før hendes tur til Grækenland, sidder vi i en hotelhave på en bakketop over Catania. Soufi, der støtter hendes frivillige aktiviteter med lejlighedsvis indtjening fra retten tolkning og donationer fra lokale tilhængere, valgte stedet at tale, fordi det er stille. Hun er uvidende om den storslåede udsigt over nærliggende Etna, Siciliens berømte vulkan og det glitrende Middelhavet nedenfor. For hende er skønheden ubemærket, næsten uhensigtsmæssig.

billede

Soufi og en hjælpearbejder pakker forsyninger i en bil, før de besøger en flygtningelejr i Sicilien, oktober 2015

Sidste år druknede eller overgik over 3.760 mennesker, herunder mange kvinder og børn, til havs under deres desperate rejser til Europa, ifølge International Organization for Migration. Men på trods af tragediens omfang var for det meste opmærksomheden på flygtningernes situation flygtig. Derefter skyllede den 3-årige syriske dreng Aylan Al-Kurdi i en lille smule af kroppen på en tyrkisk strand efter sin sparsomme båd kappede. Hans mor og 5-årige bror druknede også. Billeder af tragedien udgivet af det tyrkiske nyhedsbureau Do ̆gan blev offentliggjort på forsiden over hele kloden og for sent varslet verden til, hvad FN har beskrevet som “den værste flygtningekrise siden anden verdenskrig.” Nyankomne står over for mange farer og vanskeligheder, både på deres rejser og efter landingen.

Når et SOS-opkald kommer ind fra en båd, er Soufi’s prioritet at finde ud af sin position. “Det første jeg spørger, er deres nøjagtige koordinater ved at kontrollere GPS-tracker på deres telefon,” siger hun. Nogle gange skal hun råbe gentagne gange for at få den panikede opkalder til at roe sig ned og udføre sin anmodning. “Jeg må være stærk, for uden at vide, hvor de er, er der lille chance for at redde dem,” siger Soufi. “Under alle omstændigheder kan samtalen afbrydes – telefonens batteri kan dø, signalet kan gå tabt, krediten kan løbe tør.”

Hun forsøger at holde personen på linjen, mens hun bruger sin anden telefon til at informere den italienske kystvagt, som fører tilsyn med søgnings- og redningsindsatsen i italienske farvande, at en båd er i problemer. Hun oversætter deres instruktioner, så flygtningene kan afhentes sikkert. “Jeg fortæller dem, at de ikke må flytte, når de ser et redningsskib,” siger Soufi. “Hvis de alle krymper til den ene side af båden for at komme af, vil den kapse.” Hun er ikke sikker på, hvor mange hektiske opkald til hjælp hun har markeret siden hun startede – hun har ikke talt – men hun anslår at hun har hjulpet med at redde mange tusinde af liv. “Det sidste jeg siger til folkene på båden er,” Se dig på land “, siger hun. “At være alene i det store Middelhavet er skræmmende, så jeg forsøger at holde deres ånder op.”

Mens vi snakker i den frodige bakketræ, dør Soufas øjne mod skærmene af sine telefoner på bordet hvert par sekunder. At være et vigtigt kontaktpunkt for så mange mennesker i fare er et stort ansvar, selvom hun siger, at det kommer naturligt for hende. “Jeg lærte ånden at tage sig af mennesker, der har forladt deres hjemlande fra mine forældre,” siger hun. Hendes far var en dårligt betalt byggepladschef i Marokko, som aldrig glemte sine rødder efter at de flyttede til Italien. “Da jeg voksede op, ville min far ofte ringe til min mor og bede hende om at lave mere mad til middag, fordi han havde inviteret nogle nyankomne migranter til vores hus. En sådan gæstfrihed er en del af vores kultur.”

billede

Syriske familier venter på togstationen i Catania for at tage et tog til Milano, april 2015

Med Siciliens nærhed til lande som Tunesien, Marokko og Egypten – en normal søtransport i gennemsnit 12 til 16 timer – har øen en lang historie om at modtage flygtninge fra Nordafrika og Mellemøsten. Europas største lejr Mineo, der huser mere end 4.000 mennesker, er baseret i en fjern landsby udenfor Catania. Soufi begyndte frivilligt der klokken 14, og indsamlede donationer af mad, tøj og penge til flygtninge. Som barn var hun en talentfuld fodboldspiller, men det endte, da hendes far ved et uheld løb over sin fod med sin bil. Ulykken gjorde ingen varig skade, men hun faldt ud af vanen

af at spille under hendes opsving. “Siden da har jeg brugt al min energi, der taler for flygtninge,” siger hun. “Jeg har altid været tiltrukket af aktivisme – mine forældre siger, at jeg var født med en megafon i min mund.”

Måske på grund af hendes lidenskabelige intensitet ser Soufi omkring fem år yngre ud end hendes 28 år. Wolfing ned en pose chips, hun snakker med den afledte luft af en teenager, der spiser udelukkende til tankning. Hun bor sammen med sine forældre og hendes yngre bror i deres lille hus udenfor Catania, og har en ældre bror og søster, der begge har forladt hjemmet. Mens hele familien støtter hendes aktiviteter, siger hun, de kan ikke matche hendes utrættelige engagement. “Lejlighedsvis har jeg fået telefonen til et af mine familiemedlemmer eller en ven til at tage SOS-opkald til mig, men de giver det altid tilbage efter en kort tid,” siger hun. “De siger, det er for stressende.”

For den syriske flygtning Tamira 24 repræsenterede Soufi en kilde til håb for hende og hendes to ældre brødre, før de selv startede på deres rejse fra Syrien til Sicilien i oktober 2014. “Mine brødre fik Nawals nummer fra syriske venner, der allerede havde nået Europa , Siger Tamira og taler via en tolk over telefon fra den tyske Münster, hvor hun har modtaget politisk asyl. “De sagde, at vi skulle ringe til hende, hvis vi løb i fare.” Nummeret var så værdifuldt, at en af ​​hendes brødre skrev det på sin skjortekjole i permanent blæk.

Tamira var lige begyndt at blive en bedøvende læge i hendes hjemby Homs, da Syriens civile uro begyndte. Hendes far, der var kritisk over for den syriske præsident Bashar al-Assad, forsvandt i 2013. “Vi tror, ​​at hæren myrdede ham,” siger Tamira, som ikke vil have hendes efternavn offentliggjort. “Min mor sagde, at vi måtte forlade landet – ellers kunne vi blive målrettet næste.”

Det tog et år for Tamira’s mor at rejse penge til at flygte. Hun solgte deres hus, deres bil og alle deres ejendele, men selv da var der kun nok penge til at sende Tamira og hendes to brødre til Europa. “Traffickerne ønskede 25.000 dollars pr. Person for hele rejsen fra Syrien til Tyskland, så min mor måtte holde sig bag,” siger Tamira. Efter en farlig rejse over land til Egypten, hvor de tre søskende blev røvet, blev de sat i en gammel fiskerbåd til Sicilien. “Vi fik at vide, at der kun ville være 100 passagerer, men der var næsten 300,” siger hun. “Der var ingen toiletter, så vi fik ikke lov til at spise overhovedet. Vi fik kun en lille mængde vand at drikke.”

billede

Asylumsøgende søn bestyrker et italiensk flådeskib, juni 2014

Tamira vurderer, at de havde sejlet i næsten to dage, når de ramte ujævne hav. “Det var midt om natten, helt sort,” husker hun. “Båden gik ikke hvor som helst – det blev bare kastet rundt i cirkler på bølgerne. Mange græd og kaster op, især børnene. Vi troede alle, vi skulle dø.” Til sidst var det ikke en af ​​hendes brødre, der kom igennem Soufi, men en anden passager, der også havde sit nummer. “Manden der kaldte hende råbte,” Nawal siger, at hjælp kommer! Hjælp kommer, takket være Gud! “, Siger hun. “Alle kendte Nawals navn, så vi var meget lette.” Det var en anden forstenende 11 timer før en redningsbåd ankom, men alle ombord overlevede. I dag er Tamira tilbage på medicinsk skole i sit nye hjemland og håber at bringe hendes mor over, hvis hun kan finde en sikrere måde. “Jeg kunne aldrig lade hende gå gennem den prøvelse, vi oplevede”, siger hun.

Selvfølgelig kan nogle katastrofer ikke forhindres af Soufi eller nogen anden redningsmand. Den hidtil værste hændelse i Middelhavet skete i april sidste år, da så mange som 850 flygtninge, der blev pakket i et synkende skib, druknede ud for Libyens kyst. Nogle blev fanget under vandet, fordi menneskehandlere havde låst dem under dæk. Flere måneder senere modtog Soufi i august et nødopkald fra en syrisk mand på en båd, hvor 250 mennesker døde. “Manden råbte, at vandet kom på dækket og oversvømmede motoren,” siger hun. “Jeg kunne høre bølgerne i baggrunden, og så blev opkaldet dødt.” Hun advarede søgnings- og redningsvæsenet, men skibet sank, før de fandt det. “Jeg sendte beskeder på Facebook for at se, om den mand, der ringede til mig, havde overlevet,” siger Soufi. “Men jeg hørte ikke noget.”

Sådanne tab, siger hun, er “meget foruroligende”, men de succesfulde redninger motiverer hende til at fortsætte. For et par måneder siden besøgte jeg en gruppe af syriske flygtninge på et hus, og der var en mand med et brudt ben i gips, siger hun. “Han spurgte mig:” Er du Nawal? ” Da jeg sagde ja, hobblede han fra sin seng og kramede mig og kyssede min hånd. ” Manden fortalte hende, at nogen på sin båd havde kaldt hende, og tre minutter senere var skibet sunket. Takket være hende kunne kystvagten komme derhen i tide. “Han sagde, at jeg havde sparet over 200 liv den dag,” siger Soufi. “Jeg var meget glad og taknemmelig for at høre det.”

“Vi fik at vide, at der kun ville være 100 passagerer, men der var næsten 300,” siger hun. “Der var ingen toiletter, så vi fik ikke lov til at spise overhovedet. Vi fik kun en lille mængde vand at drikke.” – Tamira, flygtninge

I lyset af de europæiske regeringers magt og rækkevidde virker det som en anomali, at en enlig ung kvinde i det sydlige Italien er blevet en sådan afgørende redningslinje. Ramzi Harrabi, præsident for indvandrerrådet for provinsen Siracusa på Sicilien, en lokal organisation, der taler for flygtninges rettigheder, siger, at Soufi’s rolle som Lady SOS er let forklaret. “Flygtningesituationen er meget kaotisk,” siger Harrabi. “Der er lille koordinering mellem forskellige offentlige myndigheder og organisationer, så der er mange huller i systemet for folk som Nawal at udfylde.” Mens Harrabi roser indsatsen fra den italienske kystvagt, reddet deres skibe 4 400 personer fra 22 både på en enkelt dag i august. Han siger, det er ikke let for flygtninge at kommunikere direkte med dem. “Flygtningene foretrækker først at ringe til Nawal, fordi hun kan tale med dem på deres sprog og berolige dem,” siger han. “De ved, at hun er en ægte person, der er forpligtet til at hjælpe dem, ikke en anonyme embedsmand.”

Stadig arbejder uden for systemet også risici for Soufi. En europæisk regulering, der hedder Dublin-aftalen, fastslår generelt, at flygtninge skal være fingeraftryk, og at deres asylansøgninger behandles i det land, hvor de først lander. Men mange indvandrere ønsker ikke at blive i Italien eller Grækenland, og foretrækker at komme frem til mere velhavende lande som Sverige, Tyskland og Schweiz, hvor de har en bedre chance for at finde arbejde og boliger eller til at slås med slægtninge, der allerede er der . Det er teknisk ulovligt for Soufi at hjælpe flygtninge med deres videre rejse inden for europæiske grænser, men hun føler, at hun ikke har noget valg. “Det er for nemt for flygtninge at byde til lokale menneskehandel, der ønsker at udnytte dem,” siger hun. “Mange mennesker er som babyer, når de ankommer. Europa er et helt fremmed miljø for dem.” Soufi hjælper dem med at købe togbilletter, så de kan forlade Italien eller Grækenland til standardprisen på ca. 50 euro ($ 54) pr. Person, i stedet for at blive narret af menneskehandlere, der forsøger at sælge billetter til op til 400 euro (435 $). Hun lægger også råd om, hvordan man køber lokale SIM-kort og om ikke drikkevand fra flasker med uforseglede toppe, hvis det er blevet druget.

Soufi er aldrig blevet arresteret for hendes aktiviteter, men hun er kommet tæt på grund af misforståelser om sin frivillige rolle. “For nogle måneder siden hørte jeg, at den italienske anklagemyndighed ønskede at arrestere mig med mistanke om at være en trafficker,” siger hun. “Jeg var meget bekymret, så jeg gik straks til politiet for at forklare, at mit arbejde er rent humanitært. Jeg viste dem bevis, og de lod mig gå.” (For at beskytte sig holder hun optagelser af de fleste SOS-opkald og optager også videoer på togstationen.)

billede

Soufi afbildet udenfor Sicilias Camp Mineo, oktober 2015
Laura El-Tantawy

Paris-angrebene har fremkaldt blandede reaktioner fra europæiske regeringer, med lande som Tyskland, der fortsat er engagerede i at byde flygtninge velkommen, og andre som Polen, der ønsker at stramme deres grænser. Soufi mener, at EU bør åbne en “humanitær korridor”, der gør det muligt for flygtninge at rejse uden risiko for tilbageholdelse til lande, der vil acceptere dem. Men enhver ændring, der muliggør større bevægelsesfrihed i Europa, er nu usandsynligt på grund af øget frygt for militanter, der er loyale over for at krydse grænserne ubemærket.

Tilføjelsen til angst, var mindst 32 af de mistænkte, der blev identificeret i New Years Eve Mayhem, som omfattede seksuelle overgreb i Köln, Tyskland, asylansøgere, og selvmordsbomberen i angreb den 12. januar i Istanbul var tilknyttet IS og kom ind i Tyrkiet som en syrisk flygtning. På pressetiden havde EU’s statsministre endnu ikke vedtaget nogen nye sikkerhedsforanstaltninger i hele Europa, men det politiske pres var stigende. Ungarn, som har taget en hård flygtningestilling, har indgivet en retssag mod EU, der udfordrer et foreslået nyt kvotesystem, der ville forpligte det til at acceptere flere indvandrere. I Frankrig har den langt højre Front National Party, der modsætter sig al indvandring, gjort historiske gevinster i regionale valg i begyndelsen af ​​december.

Soufi og andre aktivister frygter stigende flygtningesstemning, og en nedbrydning på grænserne vil målrette ægte flygtninge, der flyver krig i Syrien og andre konflikter. Mange mennesker, som den afghanske flygtning Maline, 42, en tidligere frisør fra byen Herat, risikerer alt for at gøre rejsen, fordi de ser Europa som deres eneste håb. Maline blev tvunget til at forlade Afghanistan efter at Taliban skød og dræbte sin far. Hun sejlede til Sicilien med sin mand, Amir, 45, og deres teenagedatter, Layah, midt i 2014. “Vi var på havet i fem dage,” siger Maline, som nu bor i et flygtningehus uden for Catania. “Der var en storm, og båden begyndte at tage på vand. Traffickerne fortalte os at kaste alt vi ejede overbord, undtagen vores mobiltelefoner. Så de fortalte os, at vi skulle bruge telefonerne til at ringe til vores kære og sige farvel, fordi vi skulle alle dø. ” Deres båd blev reddet, men ikke før 14 af de 180 passagerer druknede. “Vores datter, Layah, talte ikke i et år, da vi ankom til Sicilien,” siger hun.

“På en båd, der tog vand på, fortalte traffickerne os, at vi skulle ringe til vores kære og sige farvel, fordi vi alle skulle dø.” – Maline, flygtninge

Soufi, der hører sådanne historier hver dag, indrømmer, at det til tider bliver alt for meget for hende. “Jeg har hvad jeg kalder et grædende parti af mig selv”, siger hun. “Jeg går tilbage til mit hus, lukker døren og græder nonstop indtil jeg føler mig bedre.” Hun bekymrer sig over, at flygtningestrømmen skal svulme, ifølge FN’s skøn skal Europa tage meget mere effektive handlinger eller risikere flere dødsfald. “Til sidst kommer folk til Europa for at genopbygge deres liv og skabe en mere håbende fremtid,” siger hun. “Alle, inklusive mig, skal huske det.” Hun ønsker, at regeringerne skal klare sig på menneskehandlere og sikre sikker flygtning for både hav og land, samt at forhindre hårdere sikkerhedsforanstaltninger, der vil straffe legitime asylansøgere. I mellemtiden vil hun fortsætte i sin rolle som Lady SOS. “Så længe flygtninge krydser Middelhavet, må jeg være her for at hjælpe og byde dem velkommen,” siger hun. “Jeg må være der for at sige:” Se dig på land. “”

Denne artikel vises i marts udgave af Marie Claire, på aviskiosker nu.